Soyuz 11, tragedia espacial (1971)

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GaetanoLaSpina
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AUTOR: GaetanoLaSpina

Soyuz 11, tragedia espacial (1971)
 

A finales de los años setenta, se inició el programa soviético de estaciones espaciales con experimentos preliminares para desarrollar técnicas de cita espacial y atraque con las naves espaciales Soyuz, cuya primera estación se puso en órbita el 19 de abril de 1971. El 23 de abril de ese mes, se lanzó la cápsula nave Soyuz 10 desde Baikonur, con la misión de experimentar un nuevo sistema de atraque, ainque consiguieron atracar en la estación, no penetraron en ella, y dos días después regresaron a la Tierra.


Arriba la Soyuz 11, abajo, la estacién espacial Salyut 1, la primera de su clase.

Tras esta breve visita la Salyut 1 continuó en orbita terrestre un mes y medio, hasta que el 6 de Junio de 1971 se lanzó la Soyuz 11, con los cosmonautas Dobrovolsky, Volkov y Patsáiev. Después de las maniobras de aproximación con piloto automático, la tripulación realizó el atraque final desde una distancia de 100 metros. La operación de atraque automático unió eléctrica e hidráulicamente la nave, y tras igualar las presiones y abrir las escotillas, los cosmonautas penetraron en la estación. La unidad de atraque era nueva en lo esencial, no solo permitía un “ajuste” más firme de las naves tras el atraque, sino que además la estanqueidad era más perfecta. La unidad de atraque conducía a un corto cilindro de unos 2 metros de diámetro. Seguía otro cilindro de unos 2.9 metros, del que pasaban a otra sección de 4.15 metros de diámetro. En una sección de 2.2 metros de diámetro en la parte trasera, se alojaban los motores, alimentado por depósitos de propulsores de forma semiesférica o cónica. La longitud total de la estación, con un trasbordador acoplado era de unos 20 metros. El peso total  sobrepasaba las 25 toneladas.

A bordo de Salyut 1 había un observatorio astronómico, con dos telescopios y un espectrógrafo, obteniéndose espectrogramas de la estrella alfa de Lira. También se realizaron experimentos sobre el crecimiento a bordo de plantas, para saber si podrían emplearse para proporcionar oxígeno y alimento, además de resistir amplios períodos de ingravidez a bordo de las futuras estaciones espaciales.

La estancia en la Salyut 1 se vio salpicada por diversos incidentes, entre los que destacan la avería del telescopio principal (debido a que no se abrió la tapa), un incendio el 16 de junio que estuvo a punto de provocar una evacuación de emergencia y fuertes fricciones entre dos de los tripulantes: Dobrovolskiy (comandante, novato) y Volkov (veterano). Estos incidentes motivaron el regreso anticipado de la tripulación (la duración inicialmente prevista de la misión era de 30 días).

El acoplamiento con la estación se produjo el 7 de junio en modo automático. La tripulación encendió el sistema de regeneración de aire y cambió un par de ventiladores. Sin embargo, debido a un desagradable olor a humo, se aconsejó a los cosmonautas que durmieran la primera noche a bordo de la Soyuz. El 8 de junio el aire de la estación se encontraba perfectamente, por lo que los cosmonautas procedieron a habitarla, realizaron una maniobra orbital y orientaron los paneles hacia el Sol. La prensa mundial se hizo eco del nuevo triunfo de la astronáutica soviética: la primera estación espacial tripulada. Sin embargo, los cosmonautas no siguieron el programa de entrenamiento para paliar los efectos de la ingravidez en el cuerpo. El día 9 se contacta por televisión con los tripulantes y se les recuerda la necesidad de realizar los ejercicios.

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Foto realizada por los cosmonautas antes de la tragedia, de la estación Salyut 1, desde la cápsula Soyuz 11.

No hubo incidencias en los días siguientes, en los que los cosmonautas cumplieron los planes previstos, entre los que figura probar el "globo" de la estación para probar la precisión del predictor del punto de aterrizaje. Sin embargo el 16 de junio a las 13:00 la tripulación informa de la presencia de humo en la estación. La situación es tan desesperada que se llega a pensar en evacuar la Salyut 1, pero los cosmonautas apagan el generador principal de oxígeno, conectan el secundario y cambian los filtros de oxígeno. Tras seis horas, la situación parece haber vuelto a la normalidad, aunque los cosmonautas se quejan de que los trajes para entrenamiento les producen mucho cansancio. El 20 de junio se evalúa el estado físico de los cosmonautas y se advierte que su capacidad pulmonar ha disminuido en un 33% y los trajes Penguin de entrenamiento no funcionan bien. Aunque hay quienes creen que pueden aguantar mucho más tiempo en órbita Kamanin estima que deben volver antes de 30 de junio. Finalmente, las altas esferas deciden el 21 que la misión continúe hasta el 27-30.

El 25 de junio los cosmonautas baten el record de permanencia en el espacio. Del 26 en adelante su principal misión será acondicionar la Salyut 1 para las semanas que le esperan sin tripulación y preparar su propio retorno a tierra. El 27 se recibe la noticia de que el cohete N-1 ha vuelto a fallar. Finalmente el día 29, con la estación perfectamente "apagada", la tripulación se prepara para desacoplar la Soyuz 11 de la Salyut 1.


Georgi Dobrovolsky, Victor Patsayev y Vladislav Volkov

El 29 de junio los cosmonautas se introducen en la Soyuz 11 y se preparan para volver a tierra. Sin embargo, al cerrar la escotilla de la Soyuz Volkov indica que el cierre no es hermético porque así lo advierte un sensor. Desde tierra se aconseja a la tripulación repetir la operación, pero ésta sólo lo consigue tras numerosos intentos y cerrando la escotilla con todas sus fuerzas. Tras esto, la luz de aviso se apaga y los cosmonautas comprueban que la esclusa es hermética.

Finalmente, a las 21:35 la Soyuz 11 se separa de la Salyut 1. Los cosmonautas, aprovechando que les sobra combustible, detienen la separación y proceden a tomar dos rondas de fotografías de la estación (a 10-15 y 30-40 metros).

Tras completar estos experimentos, los tres astronautas abandonaron la estación en su transbordador Soyuz 11. Después del encendido de los motores de frenado sobrevino el desastre. Al separarse del módulo orbital, una válvula de igualación de presión del módulo de mando se abrió y dejó escapar aire de la cabina. La cápsula hizo un aterrizaje perfecto suspendida de su paracaídas de recuperación, que se abrió automáticamente, pero cuando los equipos de recuperación abrieron la escotilla hallaron a los cosmonautas muertos. Por tal razón, se decidió desmantelas la estación Salyut 1, activando los cohetes de frenado, para caer desintegrada en el Pacífico.


La Soyuz 11 en tierra.

Uno de los graves errores de estas primeras misiones Soyuz, fue la de no equipar a los comonautas de trajes espaciales, aparte por la comodidad de los tripulantes, se podía llevar una tripulación de tres hombres. El accidente obligó a hacer que todos los tripulantes de las Soyuz posteriores llevaran trajes espaciales durante el despegue y aterrizaje como medida de precaución. Estos trajes fueron diseñados por Gay Severin y recibieron el nombre de Sokol. Aunque ligeros, aumentaban el espacio necesario para los tripulantes. Además, para asegurar que los trajes funcionaran y que la cabina pudiera mantener la presión en caso de fuga, hubo que instalar una unidad de control, por lo que se disminuyó aún más el espacio disponible. Esto redujo la capacidad de la nave de tres cosmonautas a dos.

Para recuperar su anterior tripulación máxima hubo que rediseñar la nave para hacerla más amplia; el nuevo modelo, llamado Soyuz-T, comenzó a volar en 1980.

Fuentes:

Exploración del espacio (Colección "Muy interesante").
La Wiki.

 

 

La posterior estación espacial Salyut 2, lanzada desde un chohete A-2, no lograía entrat en órbita. Salyut 3 si entró en órbita, pero en una órbita muy baja, por lo que se pensó que era una estación para el espionaje militar, ya que su órbita era demasiado baja (al igual que la Salyut 5). La Salyut 4 y 6 si tuvieron éxito, aunque su tiempo en órbita fue inferior e la estación espacial norteamerican Skylab.

 


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